Mayo 31

La NASA descubre que la roca, de 2,7 km de diámetro, vuela con su propio satélite, otro asteroide más pequeño de 600 metros.

El gigantesco asteroide 1998 QE, cinco veces más grande que el transatlántico Queen Elizabeth, se aproximó hoy a la Tierra hasta su posición más cercana al planeta: 5,8 millones de kilómetros.

Según informó hoy la Agencia Espacial estadounidense (NASA), el objeto espacial no volverá a pasar cerca de la Tierra hasta el año 2028, y lo hará a más de 73 millones de kilómetros, por lo que los científicos debieron aprovechar el momento de hoy para poder captar imágenes del asteroide lo más cerca posible.

Y no volverá a estar tan cerca hasta dentro de dos siglos. El momento en el que la distancia entre el 1998 QE y la Tierra fue más corta se produjo a las 16:59 hora chilena (20:59 GMT), siendo una distancia equivalente a quince viajes entre la Luna y el planeta.

Fuente: abc.es

Es nueve veces más grande que el transatlántico Queen Elizabeth 2 y pasará a apenas 5,8 millones de kilómetros.

[Tránsito del asteroide 1998 QE2 cerca de la Tierra NASA]

 Un asteroide nueve veces más grande que el transatlántico Queen Elizabeth 2 se aproxima velozmente a la Tierra y mañana, viernes pasará a apenas 5,8 millones de kilómetros (15 veces la distancia de la Luna a la Tierra), informó la agencia espacial estadounidense NASA. Y se descarta toda posibilidad de colisión con la tierra.

El objeto espacial, designado como 1998 QE2 por los científicos, “será un objetivo espectacular para el radar y esperamos obtener una serie de imágenes de alta resolución que podrían revelar mucho sobre las características de su superficie”, dijo el radioastrónomo Lance Benner, investigador principal del radar Goldstone en Pasadena, California (EE.UU.)

"Siempre que un asteroide se aproxima tanto (a la Tierra) proporciona una importante oportunidad científica para su estudio en detalle y para comprender su tamaño, forma, rotación, rasgos superficiales y cualquier otra cosa que podamos aprender sobre su origen.También usaremos nuevas mediciones por radar de la distancia y velocidad del asteroide a fin de mejorar nuestros cálculos de su órbita y para registrar su movimiento en el futuro" [Lance Benner, radioastrónomo, radar Goldstone en Pasadena, California (EE.UU.)]

1998 QE2 es un asteroide rocoso, descubierto el 19 de agosto de 1998 por el Massachusetts Institute of Technology Lincoln Near Earth Asteroid Research (Linear).

La máxima aproximación del asteroide se producirá a las 20:59 UTC (16:59, Hora Chilena) del 31 de mayo de 2013, este acontecimiento es la máxima aproximación que este asteroide hará a la Tierra durante los próximos dos siglos.

Fuente: alt1040.com

Mayo 13

 El núcleo de la Tierra rota a diferentes velocidades, acelerando y desacelerando con frecuencia, y este movimiento no está sincronizado con la de la masa restante del planeta, según un estudio divulgado hoy en Australia.

La investigación liderada por Hrvoje Tkalcic de la Universidad Nacional Australiana (ANU) reveló que no solo la tasa de rotación del núcleo es distinta a la del manto, la capa que está por debajo de la corteza terrestre, sino que, además, su velocidad es variable.

"Es la primera evidencia experimental de que el núcleo rota a diferentes velocidades", dijo Tkalcic en un comunicado de la ANU.

Los investigadores descubrieron que en comparación con el manto, el núcleo rotaba a mayor velocidad en la década de 1970 y 1990, pero desaceleró en la de los 80.

"La aceleración más dramática probablemente ocurrió en los últimos años, aunque necesitamos hacer mayores pruebas para confirmar esta observación", comentó Tkalcic, al recordar que Edmund Halley especuló que las capas internas de la Tierra rotaban a diferente velocidad en 1692.

Para efectos del estudio, el experto en física y matemáticas analizó, a través de un método novedoso, los registros de los terremotos dobletes de los últimos 50 años para medidas la velocidad de la rotación del núcleo terrestre.

Tkalcic cree que su nuevo método ayudará al entendimiento del papel del núcleo terrestre en la creación del campo magnético que permitió la evolución de la vida en el planeta al actuar como un escudo contra la radiación cósmica, según el comunicado de la ANU.

Mayo 12

Hay quienes han sugerido - desde hace bastante tiempo, en realidad - que los terremotos pueden ser provocados o reforzarse por la actividad solar, como las llamaradas solares excepcionalmente potentes, eyecciones de masa coronal y otros efluvios de nuestra estrella puede causar la corteza del planeta para cambiar, sacudir y estremecer.

imageSólo que eso no es simplemente verdad - al menos, no de acuerdo con un estudio reciente realizado por investigadores del USGS.

"Recientemente ha habido un gran interés en el tema de la prensa popular, probablemente debido a los últimos terremotos que han sido muy grandes y devastadores. Esto nos motivó a investigar por nosotros mismos si era o no verdad ".

- Jeffrey Love, geofísico del USGS.

Aún cuando puede haber encontrado un terremoto que se produzca en el mismo día de mayor actividad solar, en otros momentos durante los terremotos más fuertes, el sol pudo haber sido relativamente tranquilo, y viceversa.

"Ha habido algunos terremotos, como el terremoto de Chile de magnitud 9.5 en 1960, donde, efectivamente, había más manchas solares y más actividad geomagnética que, en promedio," dijo el Dr. Love. "Pero para el terremoto de Alaska en 1964 todo estaba bajo de lo normal. No hay un patrón claro entre la actividad solar y la actividad sísmica, por lo que nuestros resultados no fueron concluyentes ".

Mayo 11

PROGRAMA GEMINI

El Programa Gemini comenzó en 1965 después de que la agencia espacial estadounidense NASA finalizara su primer programa de vuelos espaciales: el pionero Proyecto Mercury, el cual había logrado poner en el espacio a los primeros estadounidenses.

El Programa Gemini, a diferencia de su antecesor y su subsiguiente continuación con el Programa Apolo, no produjo tanta euforia en la opinión pública a pesar de que los desarrollos alcanzados en este proyecto serían de vital importancia para el desarrollo de las futuras misiones Apolo y la meta de llevar un hombre a la Luna.

Legado de las misiones

*[Gemini 6A avistando Gemini 7, 1965 (NASA)]
 

La importancia de las misiones Gemini radicó en que les dio a los astronautas estadounidenses la oportunidad de aprender acerca de cómo trabajar y dormir en el espacio en condiciones de poca comodidad. También fue durante estas misiones cuando los astronautas de la NASA empezaron a realizar los primeros paseos espaciales, siendo el primero de los realizados por un astronauta estadounidense el realizado por Ed White durante la misión del Gemini IV.

Hacia el final de las misiones Gemini las operaciones de encuentro y acoplamiento ya eran rutinarias y para aquel entonces, se había confirmado que la vida de los astronautas en el espacio podía llevarse a cabo sin mayores inconvenientes.

Otra de las contribuciones del programa Gemini fue la cantidad de experimentos científicos realizados en el espacio acerca de las condiciones del medio espacial y la fotogeografía de laTierra. La última misión fue la Gemini XII lanzada el 11 de noviembre de 1966 y terminada el 15 del mismo mes con los astronautas James A. Lovell, Jr. y Edwin E. Buzz Aldrin.

En total, se completaron casi 1.000 horas de vuelo espacial.

 COLECCIÓN DE FOTOS RESTAURADAS DEL PROYECTO GEMINI (NASA 1960s)

Fuente: Wikipedia

Mayo 06

Gigantesco holograma cósmico

Un extraño ruido detectado por el GEO600 trajo de cabeza a los investigadores que trabajan en él, hasta que un físico llamado Craig Hogan, director del Fermi National Accelerator Laboratory (Fermilab), de Estados Unidos, afirmó que el GEO600 se había tropezado con el límite fundamental del espacio-tiempo, es decir, el punto en el que el espacio-tiempo deja de comportarse como el suave continuo descrito por Einstein para disolverse en “granos” (más o menos de la misma forma que una imagen fotográfica puede verse granulada cuanto más de cerca la observamos).

 [*Gran espejo. Los componentes ópticos del haz de láser del GEO600 están hechos de cuarzo fundido. Fuente: Instituto Albert Einstein de Hanóver.]

Según Hogan, “parece como si el GEO600 hubiese sido golpeado por las microscópicas convulsiones cuánticas del espacio-tiempo”. El físico afirma que si esto es cierto, entonces se habría encontrado la evidencia necesaria para afirmar que vivimos en un gigantesco holograma cósmico.

La teoría de que vivimos en un holograma se deriva de la comprensión de la naturaleza de los agujeros negros y, aunque pueda parecer una teoría absurda, tiene una base teórica bastante firme. 

Los hologramas de las tarjetas de crédito y billetes están impresos en películas de plástico bidimensionales. Cuando la luz rebota en ellos, recrea la apariencia de una imagen tridimensional. En la década de 1990, el físicoLeonard Susskind y el premio Nobel Gerard ‘t Hooft sugirieron que el mismo principio podría aplicarse a todo el universo.

Dic 06

La NASA ha dado a conocer los resultados más recientes de las investigaciones que está llevando a cabo su robot Curiosity en la superficie de Marte. A pesar de la expectación causada por las declaraciones de uno de sus científicos, dichos resultados no revelan nada particularmente novedoso, o al menos no en la medida que se creía.

El Curiosity utilizó recientemente, por primera vez, su sistema de análisis químico de muestras. El resultado de los instrumentos Sample Analysis at Mars (SAM) y Chemistry and Mineralogy (CheMin), es que existe una química compleja en el suelo de Marte, o al menos en la zona donde se halla el vehículo. Por ejemplo, se han encontrado rastros de agua y de sustancias que contienen azufre y cloro. Las muestras de tierra y polvo de roca se calentaron y después se analizaron los gases que se desprendieron, en busca, entre otros, de compuestos orgánicos (ingredientes para la vida).

Según los científicos, no se puede decir de forma definitiva que se haya detectado materia orgánica. Las muestras, procedentes de la zona Rocknest, demuestran estar formadas por minerales volcánicos (50 por ciento) y materiales no cristalinos (50 por ciento). Las demás sustancias (agua, azufre, percloratos, oxígeno) se hallan en cantidades muy pequeñas. Los resultados son parecidos a los obtenidos por la sonda Phoenix, hace varios años, y si bien el cloro es definitivamente marciano, no se puede descartar que el carbono, dada su baja cantidad, tenga origen terrestre (es decir, que fuera transportado por el Curiosity).

Los científicos deben continuar trabajando y tomando muestras en otras zonas, para confirmar sus hallazgos y llegar a conclusiones más claras. En estos momentos, aunque se puede señalar que se han detectado rastros de materia orgánica (presencia de compuestos del carbono), no se puede afirmar en cambio que ésta sea marciana con total seguridad.

Mientras tanto, la NASA, que ha declarado su satisfacción por el buen funcionamiento del Curiosity, acaba de anunciar cuál será su estrategia de exploración de Marte para los próximos años. Además de la misión MAVEN, muy próxima a su despegue, la agencia tiene previsto lanzar un vehículo llamado InSight y otras iniciativas (como proporcionar algún instrumento al programa europeo ExoMars). Pero lo más interesante es que, dadas las restricciones presupuestarias, la NASA ha optado por enviar en 2020 una copia del actual robot Curiosity. Están disponibles numerosas piezas de recambio de la misión, de modo que la construcción de un gemelo (quizá con algunos cambios en el instrumental), será más económico que diseñar otro desde cero.

Así pues, a los actuales Opportunity y Curiosity en la superficie, y al MRO y la Mars Odyssey en órbita, se añadirá el lanzamiento del orbitador MAVEN en 2013, la misión InSight, que estudiará el interior marciano (2016), y sendas cooperaciones en 2016 y 2018 en las misiones ExoMars (incluyendo una carga de comunicaciones Electra para la primera y un instrumento de astrobiología para la segunda). Por último, en 2020 se lanzará otro robot, aún sin nombre, que se basará en la arquitectura ya probada del Curiosity.

Nov 22

Mirando con telescopios hacia direcciones muy específicas del firmamento es factible acceder a líneas de visión singulares, formadas por dos o más lentes gravitacionales alineadas, de tal modo que sea posible ver cosas tan lejanas en el espacio y el tiempo que sería imposible captarlas de otro modo. Lo que se puede captar a través de una lente gravitacional múltiple podría abarcar incluso hasta algunas de las primeras estructuras cósmicas brillantes formadas poco después de la creación del universo.

[Esquema de una lente gravitatoria. (Foto: NASA)]

Una lente gravitacional es el fenómeno que se genera cuando un objeto masivo en el espacio, por ejemplo un cúmulo de galaxias, cruza, desde la perspectiva visual de la Tierra, por delante de una galaxia u otro objeto luminoso que brilla en el fondo, mucho más lejos. El fuerte tirón gravitatorio del objeto masivo curva los rayos luminosos del objeto distante situado detrás y aumenta la imagen como lo hace una lente óptica. Eso permite a los astrónomos ver al objeto más distante con una resolución muy superior a la que sería posible sin el efecto de lente gravitatoria.

El equipo de la astrónoma Ann Zabludoff de la Universidad de Arizona, sus colaboradores Ken Wong y Decker French del Observatorio Steward adscrito a dicha universidad, así como Mark Ammons del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, ubicado en Livermore, California, y Charles Keeton de la Universidad Rutgers en Nueva Jersey, todas estas instituciones de Estados Unidos, está trabajando para buscar y analizar esas alineaciones de lentes gravitacionales.

No es tarea fácil. En general, los sistemas masivos son escasos, y las probabilidades de tenerlos alineados son más raras aún.

En una revisión meticulosa de datos archivados en anteriores estudios del firmamento, el equipo buscó lugares donde los cúmulos masivos de galaxias estuvieran alineados de tal manera que creasen una lente gravitacional múltiple.

Nov 05
Galaxia N11 “Baile de Calamares”
N11 (también conocida como NGC1760) está ubicado hacia la parte norte de la LMC (“Large Magellanic Cloud” o “Gran nube de Magallanes).
Se trata de una intrincada red de burbujas que mide más de 1000 años luz de diámetro y que rodea el Cúmulo estelar LH9. Es una nube muy grande, la segunda en tamaño en la Gran Nube de Magallanes. El objeto muy brillante justo encima del centro es N11B. Se trata de unos 100 años luz de diámetro y se ha estudiado ampliamente. Se considera que se han formado a partir de tres sucesivos episodios de formación estelar.
Ésta, que es una de las mayores nebulosas detectadas hasta ahora, es en realidad un complejo anillo de nebulosas de emisión conectadas por filamentos brillantes.
Una de las principales hipótesis para explicar la formación de N11 dice que serían las capas de las sucesivas generaciones de estrellas que se van formando a partir del centro. La zona brillante que se ve por encima del centro es N11B , una región explosiva donde incluso hoy se están formando estrellas.
Imagen tomada en Chile con el telescopio Curtis Schmidt (Curtis Schmidt telescope CTIO).

Galaxia N11 “Baile de Calamares”

N11 (también conocida como NGC1760) está ubicado hacia la parte norte de la LMC (“Large Magellanic Cloud” o “Gran nube de Magallanes).

Se trata de una intrincada red de burbujas que mide más de 1000 años luz de diámetro y que rodea el Cúmulo estelar LH9. Es una nube muy grande, la segunda en tamaño en la Gran Nube de Magallanes. El objeto muy brillante justo encima del centro es N11B. Se trata de unos 100 años luz de diámetro y se ha estudiado ampliamente. Se considera que se han formado a partir de tres sucesivos episodios de formación estelar.

Ésta, que es una de las mayores nebulosas detectadas hasta ahora, es en realidad un complejo anillo de nebulosas de emisión conectadas por filamentos brillantes.

Una de las principales hipótesis para explicar la formación de N11 dice que serían las capas de las sucesivas generaciones de estrellas que se van formando a partir del centro. La zona brillante que se ve por encima del centro es N11B , una región explosiva donde incluso hoy se están formando estrellas.

Imagen tomada en Chile con el telescopio Curtis Schmidt (Curtis Schmidt telescope CTIO).

Nov 03

  • Los cálculos de los astrónomos indican que la distancia media entre los astros en el universo es de 4.150 años luz.
  • En el cielo hay como media 1,4 estrellas por 100.000 millones de años luz cúbicos.
Localización de las 150 fuentes de rayos gamma utilizados como 'faros' en el estudio de la 'niebla' de luz estelar hecho por el telescopio 'Fermi', con el plano de la Vía Galaxia en el centro, en rojo y amarillo. / NASA / DOE / FERMI

“La luz visible y ultravioleta de las estrellas sigue viajando por el universo incluso después de que hayan dejado de brillar, lo que crea un campo de radiación fósil que podemos explorar utilizando los rayos gamma de fuentes lejanas”, dice el científico Marco Ajello. Es una especie de niebla de luz estelar y un grupo de investigadores ha logrado medirla con la mayor precisión hasta la fecha gracias a un telescopio espacial, el Fermi, dedicado a las fuentes de rayos gamma. Así, han podido determinar que hay como media 1,4 estrellas en cielo por 100.000 millones de años luz cúbicos y que la distancia media entre una estrella y otra es de 4.150 años luz.

Los astrónomos denominan “fondo de luz extragaláctica” a la suma de toda la luz estelar en el cielo y para los rayos cósmicos ese fondo es como una niebla para la luz de un faro, explica la NASA. Ajello y sus colegas, liderados por M.Ackermann, han observado un tipo especial defaros cósmicos llamados blazar para explorar la niebla de luz estelar, y dan a conocer sus resultados en la revista Science.

Los blazar son galaxias que tienen en su centro agujeros negros supermasivos de los que parte de la materia que va cayendo en ellos sale disparada, acelerada casi a la velocidad de la luz en chorros con direcciones opuestas. Si uno de esos chorros está orientado hacia la Tierra, la galaxia resulta especialmente brillante cuando se observa desde aquí. Es decir, los blazar son en esta investigación los haces de la luz (en forma de rayos gamma) de los faros en la niebla (de la luz estelar).

El estudio, con 150 blazar, ha permitido calcular la atenuación de los rayos gamma (por los fotones de la luz de las estrellas que la emitieron antes) al recorrer diferentes distancias en el universo. Y han observado blazar en el cielo hasta distancias que corresponden al universo de hace 9.600 millones de años (el universo tiene ahora unos 13.700 millones de años). Así, con estos faros cósmicos han logrado estimar la densidad de la niebla y calcular la densidad media de estrellas, así como la distancia media entre ellas.

“Estos resultados del Fermi abren la posibilidad de acotar el primer período de formación estelar en el cosmos y, por tanto, despliegan el escenario para el futuro telescopio espacial James Webb: el Fermi nos está proporcionando una sombra de las primeras estrellas mientras que el James Webb las detectará directamente”, explica Volker Bromm, astrónomo de la Universidad de Texas, en el comunicado de la NASA.

Oct 31
Especial Halloween: las cosas más horrorosas en el espacio

Halloween trae a los zombies y vampiros aquí en la Tierra, pero estos y otros monstruos son una presencia constante en los cielos por encima de nuestras cabezas.
El espacio está lleno de fenómenos extraño y monstruoso, de las estrellas que chupan la vida de sus compañeras estelares de agujeros negros gigantescos miles de millones de veces más masivo que nuestro sol. En honor de la temporada de Halloween, aquí está un resumen breve de las espeluznantes cosas en el espacio.

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Especial Halloween: las cosas más horrorosas en el espacio

Halloween trae a los zombies y vampiros aquí en la Tierra, pero estos y otros monstruos son una presencia constante en los cielos por encima de nuestras cabezas.

El espacio está lleno de fenómenos extraño y monstruoso, de las estrellas que chupan la vida de sus compañeras estelares de agujeros negros gigantescos miles de millones de veces más masivo que nuestro sol. En honor de la temporada de Halloween, aquí está un resumen breve de las espeluznantes cosas en el espacio.

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Oct 30

El satélite astronómico Chandra de rayos X, de la NASA, ha proporcionado evidencias de que nuestra galaxia la Vía Láctea está rodeada por un enorme halo de gas caliente que se extiende por cientos de miles de años-luz.

Se estima que la masa del halo es comparable a la masa de todas las estrellas de nuestra galaxia.

La Vía Láctea y las Nubes de Magallanes rodeadas por el halo de gas caliente. (Foto: NASA/CXC/M.Weiss; NASA/CXC/Ohio State/A Gupta et al)

Un equipo de cinco astrónomos utilizó datos reunidos por el Chandra, el Telescopio Espacial XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea, y el satélite Suzaku, mayormente japonés, para determinar los valores máximos y mínimos de la temperatura, la extensión y la masa del halo de gas caliente.

El Chandra observó ocho fuentes brillantes de rayos X situadas lejos de la galaxia, a distancias de cientos de millones de años-luz. Los datos revelaron que los rayos X de estas fuentes lejanas son absorbidos selectivamente por iones de oxígeno en las cercanías de nuestra galaxia. La naturaleza de la absorción permitió a los científicos determinar que la temperatura del halo absorbente es de entre 1 millón y 2,5 millones de grados centígrados aproximadamente.

Otros estudios ya indicaron que la Vía Láctea, así como otras galaxias, podían estar rodeadas por una masa de gas caliente, con temperaturas de entre 100.000 grados y un millón. También hubo indicios de la existencia de un componente más caliente, con una temperatura superior a 1 millón de grados.

Oct 27

Un mapa detallado de parte del volcán Hecates Tholus de Marte habla de una importante dinámica glaciar en el pasado más reciente del planeta y de la posibilidad de que aún exista hielo en la actualidad bajo la superficie.

En el hemisferio norte de Marte se encuentra la región volcánica de Elysium, de unos 2.000 km de diámetro, en la que se ubican tres grandes volcanes. Sólo uno de ellos, Hecates Tholus, presenta rasgos en una de sus laderas que indican la presencia de lenguas glaciares en el pasado del planeta rojo. Miguel Ángel de Pablo Hernández, del Departamento de Geología de la Universidad de Alcalá, y Juan D. Centeno, del Departamento de Geodinámica de la Universidad Complutense, ambas en España, han realizado una cartografía geomorfológica muy detallada de estos rasgos, lo que les permite ahora estudiar cuál fue la evolución de estos glaciares, pero también la relación con el clima y la actividad volcánica de Hecates Tholus.

El estudio de las imágenes de alta resolución del último satélite de NASA enviado a Marte y la cartografía de cada rasgo han llevado a estos geólogos a concluir que “en esta zona se acumularon importantes cantidades de hielo formando grandes lenguas, comparables a muchas de las que existen, por ejemplo, en los Alpes, y que han tenido una evolución compleja con numerosos episodios de avance y retroceso”, explica de Pablo.

“La actividad glaciar pudo concluir hace solo unos pocos cientos de miles de años y, aunque en la actualidad no se observa hielo en la superficie, es posible que aún permanezca parte del hielo de esos glaciares cubierto por sedimentos. En cualquier caso, el estudio de estos y otros glaciares de Marte será fundamental para entender cómo evolucionó el clima en ese planeta”, añade.  (Fuente: Universidad de Alcalá)

Oct 22

La Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) ha encontrado una nueva utilidad. Sus astronautas la han transformado en una nueva plataforma de lanzamiento de pequeños satélites. La semana pasada, la tripulación lanzó al espacio cuatro CubeSats, cada uno de pocos centímetros de ancho.

Coincidiendo con el 55 aniversario del lanzamiento del primer satélite espacial, la expedición 33 de la ISS lanzó los cinco CubeSats con un pequeño satélite orbital desplegador de la agencia espacial japonesa (JAXA). Se trata de la primera misión de estas características. “Ha sido una experiencia de aprendizaje para todos”, ha explicado el director del proyecto de la NASA, Andrés Martínez.

El satélite desplegador de JAXA llegó a la estación a bordo de una nave de carga japonesa el pasado mes de julio. El astronauta nipón Akihiko Hoshide ha sido el encargado de preparar toda la misión, desde cargar el satélite-cohete hasta programar el lanzamiento. La NASA ha explicado que, en total, el procedimiento duró cuatro horas de tiempo y no hizo falta caminata espacial.

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Fuente: elmundo.es

En los polos de Marte hay casquetes de hielo y polvo en capas que reflejan las variaciones climáticas del pasado. Unos investigadores han desarrollado un modelo que permitirá establecer una cronología detallada de la historia climática de Marte, sobre la base de la relación entre las capas del casquete de hielo en el polo norte y las variaciones de la insolación (cantidad de energía solar recibida por una superficie, la de Marte en este caso). En el Planeta Rojo, la acumulación de hielo y polvo se ha visto impulsada por las variaciones en la insolación.

Los casquetes polares de Marte tienen kilómetros de espesor, y están compuestos de hielo y polvo.

Las capas presentes en los casquetes polares, vislumbradas en las laderas de valles y acantilados, son conocidas desde las primeras imágenes captadas por las sondas espaciales que fueron enviadas a Marte décadas atrás. Sin embargo, hasta ahora no había ninguna técnica concluyente que permitiera extraer información fiable sobre la historia climática del planeta.

Se cree que las capas pueden narrar el pasado climático de Marte de la misma manera que la historia climática de la Tierra se puede leer mediante el análisis de núcleos de hielo extraídos de los casquetes de hielo en Groenlandia y la Antártida.

La insolación en cada zona de Marte ha variado drásticamente con el paso del tiempo, principalmente debido a las grandes variaciones en la inclinación del eje de rotación de Marte (su oblicuidad), y esto condujo a fuertes variaciones climáticas en el planeta.

El equipo de Christine Hvidberg, experta en física del hielo en el Centro para el Hielo y el Clima del Instituto Niels Bohr en la Universidad de Copenhague, en Dinamarca, ha desarrollado un modelo de cómo se forjan las capas, sobre la base de procesos físicos fundamentales, y ha demostrado una correlación entre la acumulación de hielo y polvo y la insolación.

En el modelo, la formación de la capa es impulsada por la insolación, y las capas ricas en polvo pueden ser formadas por dos procesos: 1: el aumento de la evaporación de hielo durante el verano a alta oblicuidad (cuando el eje de rotación se inclina hacia abajo) y 2: las variaciones en la acumulación de polvo como consecuencia de las variaciones en la inclinación axial.

Al comparar la distribución de capas del modelo con mediciones precisas de la estructura de las capas a partir de las imágenes satelitales de alta resolución del casquete de hielo en el polo norte de Marte, los investigadores han descubierto que el modelo es capaz de reproducir las complejas secuencias observadas en las capas.

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